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Révolution américaine: bataille de Yorktown

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La bataille de Yorktown fut le dernier engagement important de la Révolution américaine (1775-1783). Elle se déroula du 28 septembre au 19 octobre 1781. En se déplaçant au sud de New York, une armée combinée franco-américaine piégea l'armée du lieutenant général lord Charles Cornwallis contre la rivière York dans le sud de la Virginie. Après un bref siège, les Britanniques ont été contraints de se rendre. La bataille a effectivement mis fin aux combats à grande échelle en Amérique du Nord et finalement au Traité de Paris qui a mis fin au conflit.

Armées et commandants

Américaine et française

  • Général George Washington
  • Lieutenant général Jean-Baptiste Donatien de Vimeur, comte de Rochambeau
  • 8 800 Américains, 7 800 Français

Britanique

  • Lieutenant-général Lord Charles Cornwallis
  • 7.500 hommes

Les alliés s'unissent

Au cours de l'été 1781, l'armée du général George Washington était installée dans les Highlands de Hudson où elle pouvait surveiller les activités de l'armée britannique du lieutenant-général Henry Clinton à New York. Le 6 juillet, les troupes françaises du général Jean-Baptiste Donatien de Vimeur, comte de Rochambeau, rejoignirent les hommes de Washington. Ces hommes avaient atterri à Newport, RI avant de se rendre à New York par voie terrestre.

Washington avait initialement prévu d'utiliser les forces françaises pour tenter de libérer New York, mais il s'est heurté à la résistance de ses officiers et de Rochambeau. Au lieu de cela, le commandant français a commencé à plaider en faveur d'une frappe contre les forces britanniques exposées au sud. Il a soutenu cet argument en déclarant que le contre-amiral Comte de Grasse avait l'intention de faire venir sa flotte des Caraïbes au nord et qu'il existait des cibles plus faciles le long de la côte.

Se battre en Virginie

Au cours du premier semestre de 1781, les Britanniques étendirent leurs opérations en Virginie. Cela a commencé avec l'arrivée d'une petite force sous les ordres du brigadier général Benedict Arnold qui a atterri à Portsmouth et qui a ensuite attaqué Richmond. En mars, le commandement d'Arnold est devenu une partie d'une force plus importante supervisée par le major général William Phillips. En se déplaçant vers l’intérieur des terres, Phillips a vaincu une milice à Blandford avant de brûler des entrepôts à Petersburg. Pour freiner ces activités, Washington dépêche le marquis de Lafayette au sud surveiller la résistance aux Britanniques.

Le 20 mai, l'armée du lieutenant-général Lord Charles Cornwallis est arrivée à Petersburg. Après avoir remporté une victoire sanglante à Guilford Court House, Caroline du Nord ce printemps-là, il s'était rendu au nord en Virginie, persuadé que la région serait facile à capturer et réceptive à la domination britannique. Après s'être unis avec les hommes de Phillips et avoir reçu des renforts de New York, Cornwallis commença à faire des raids à l'intérieur du pays. Au cours de l'été, Clinton a ordonné à Cornwallis de se diriger vers la côte et de fortifier un port en eaux profondes. En se rendant à Yorktown, les hommes de Cornwallis ont commencé à construire des défenses tandis que le commandement de Lafayette observait à une distance de sécurité.

Marchant au sud

En août, la Virginie fut informée que l'armée de Cornwallis était campée près de Yorktown, en Virginie. Reconnaissant que l'armée de Cornwallis était isolée, Washington et Rochambeau commencèrent à discuter d'options pour un déplacement vers le sud. La décision de tenter une frappe contre Yorktown a été rendue possible par le fait que de Grasse amènerait sa flotte française au nord pour soutenir l'opération et empêcher Cornwallis de s'échapper par mer. En quittant une force pour contenir Clinton à New York, Washington et Rochambeau ont commencé à déplacer 4 000 soldats français et 3 000 soldats américains vers le sud le 19 août (Carte). Soucieux de garder le secret, Washington ordonna une série de feintes et envoya de fausses dépêches suggérant l’attaque imminente de New York.

Arrivé à Philadelphie au début du mois de septembre, Washington a connu une brève crise lorsque certains de ses hommes ont refusé de continuer la marche à moins de recevoir un mois de salaire en arriéré. Cette situation a été corrigée lorsque Rochambeau a prêté au commandant américain les pièces d'or nécessaires. En se dirigeant vers le sud, Washington et Rochambeau ont appris que de Grasse était arrivé à Chesapeake et ont débarqué des troupes pour renforcer Lafayette. Ceci fait, les transports français ont été envoyés au nord pour transporter l’armée franco-américaine combinée dans la baie.

Bataille de la chesapeake

Arrivés à Chesapeake, les navires de Grasse ont bloqué leur position. Le 5 septembre, une flotte britannique dirigée par le contre-amiral Sir Thomas Graves est arrivée et a engagé les Français. Lors de la bataille de Chesapeake, de Grasse réussit à éloigner les Britanniques de l’embouchure de la baie. Alors que la bataille qui s'ensuivit était tactiquement peu concluante, de Grasse continua d'attirer l'ennemi de Yorktown.

En se désengageant le 13 septembre, les Français retournèrent à Chesapeake et reprirent le blocus de l'armée de Cornwallis. Graves a ramené sa flotte à New York pour le remettre en état et préparer une expédition de secours plus importante. En arrivant à Williamsburg, Washington a rencontré de Grasse à bord de son navire amiral Ville de paris le 17 septembre. Après avoir obtenu la promesse de l'amiral de rester dans la baie, Washington se concentra sur la concentration de ses forces.

S'unir aux Lafayette

Lorsque les troupes de New York ont ​​atteint Williamsburg, en Virginie, elles ont rejoint les forces de Lafayette qui avaient continué à suivre les mouvements de Cornwallis. Une fois l'armée réunie, Washington et Rochambeau ont entamé la marche vers Yorktown le 28 septembre. Arrivés à l'extérieur de la ville plus tard dans la journée, les deux commandants ont déployé leurs forces avec les Américains à droite et les Français à gauche. Une force mixte franco-américaine, dirigée par le comte de Choissey, a été envoyée de l'autre côté du fleuve York pour s'opposer à la position britannique sur Gloucester Point.

Travailler vers la victoire

À Yorktown, Cornwallis espérait qu'une force de secours promise de 5 000 hommes arriverait de New York. En nombre supérieur à 2 contre 1, il ordonna à ses hommes d'abandonner les travaux extérieurs autour de la ville et de retomber sur la ligne principale des fortifications. Cela a ensuite été critiqué, car il aurait fallu plusieurs semaines aux alliés pour réduire ces positions par des méthodes de siège régulières. Dans la nuit du 5 au 6 octobre, Français et Américains commencèrent la construction de la première ligne de siège. À l’aube, une tranchée longue de 2 000 verges s’oppose au côté sud-est des travaux britanniques. Deux jours plus tard, Washington a personnellement tiré le premier coup de feu.

Pendant les trois jours suivants, des canons français et américains ont pilonné les lignes britanniques à toute heure. Sentant sa position s'effondrer, Cornwallis a écrit à Clinton le 10 octobre pour demander de l'aide. La situation britannique a été aggravée par une épidémie de variole dans la ville. Dans la nuit du 11 octobre, les hommes de Washington commencèrent à travailler sur un deuxième parallèle, à seulement 250 mètres des lignes britanniques. Deux fortifications britanniques, les Redoutes n os 9 et 10, ont empêché toute avancée dans ce travail, empêchant la ligne d’atteindre la rivière.

Attaque dans la nuit

La prise de ces positions fut confiée au général comte William Deux-Ponts et à Lafayette. En planifiant intensivement l'opération, Washington ordonna aux Français de lancer une attaque de diversion contre la Redoute des Fusiliers à l'extrémité opposée des œuvres britanniques. Cela serait suivi par les assauts de Deux-Ponts et Lafayette trente minutes plus tard. Pour augmenter ses chances de succès, Washington a choisi une nuit sans lune et a ordonné que cet effort soit fait avec des baïonnettes uniquement. Aucun soldat n'était autorisé à charger son mousquet jusqu'à ce que les assauts aient commencé. En assignant à 400 habitués français la mission de prendre la Redoute 9, Deux-Ponts a confié le commandement de l'assaut au lieutenant-colonel Wilhelm von Zweibrücken. Lafayette a dirigé le lieutenant-colonel Alexander Hamilton à la tête de la force de 400 hommes pour la Redoute.

Le 14 octobre, Washington ordonna à l’ensemble de l’artillerie de la région de concentrer son tir sur les deux redoutes. Vers 18h30, les Français commencèrent l’effort de diversion contre le Redoute des Fusiliers. Comme prévu, les hommes de Zweibrücken ont eu du mal à nettoyer les abatis à la Redoute n ° 9. Finalement, ils ont atteint le parapet et repoussé les défenseurs de Hesse avec une volée de mousquet. Alors que les Français entrent dans la redoute, les défenseurs se rendent après un bref combat.

En approchant de la Redoute n ° 10, Hamilton a ordonné à une force dirigée par le lieutenant-colonel John Laurens de faire un cercle à l’arrière de l’ennemi pour couper la ligne de retraite en direction de Yorktown. En coupant les abatis, les hommes de Hamilton ont grimpé dans un fossé devant la redoute et ont forcé leur chemin par-dessus le mur. Confrontés à une forte résistance, ils finirent par se sentir dépassés et capturer la garnison. Immédiatement après la capture des redoutes, les sapeurs américains ont commencé à étendre les lignes de siège.

Le noeud se resserre:

A l'approche de l'ennemi, Cornwallis a de nouveau demandé à Clinton de lui demander de l'aide et a qualifié sa situation de "très critique". Alors que le bombardement se poursuivait, désormais des trois côtés, Cornwallis subit une pression pour lancer une attaque contre les lignes alliées le 15 octobre. Dirigée par le lieutenant-colonel Robert Abercrombie, l'attaque réussit à capturer quelques prisonniers et à armer six armes à feu, mais ne parvint pas à percer. Refoulés par les troupes françaises, les Britanniques se retirèrent. Bien que le raid ait eu un succès modéré, les dégâts infligés ont été rapidement réparés et le bombardement de Yorktown poursuivi.

Le 16 octobre, Cornwallis a transféré 1 000 hommes et ses blessés à Gloucester Point dans le but de transférer son armée de l'autre côté de la rivière et de se diriger vers le nord. Lorsque les bateaux sont revenus à Yorktown, ils ont été dispersés par une tempête. Sans munitions pour ses armes et incapable de déplacer son armée, Cornwallis décida d'ouvrir des négociations avec Washington. Le 17 octobre à 9 heures, un seul batteur monta dans les locaux britanniques alors que le lieutenant brandissait un drapeau blanc. À ce signal, les canons français et américains ont mis fin au bombardement et l'officier britannique a eu les yeux bandés et a été emmené dans les lignes alliées pour entamer les négociations de reddition.

Conséquences

Les discussions ont débuté à la Moore House, à proximité, avec Laurens représentant les Américains, le marquis de Noailles les Français, et le lieutenant-colonel Thomas Dundas et le major Alexander Ross représentant Cornwallis. Au cours des négociations, Cornwallis a tenté d’obtenir les mêmes conditions favorables de reddition que le major général John Burgoyne avait reçues à Saratoga. Cela a été refusé par Washington, qui a imposé les mêmes conditions dures que les Britanniques au général de division Benjamin Lincoln l’année précédente à Charleston.

Sans autre choix, Cornwallis s'est plié à sa volonté et les documents de la capitulation finale ont été signés le 19 octobre. À midi, les armées française et américaine se sont alignées pour attendre la capitulation britannique. Deux heures plus tard, les Britanniques sont sortis avec des drapeaux et leurs groupes jouant "The World Turned Upside Down". En affirmant qu'il était malade, Cornwallis a remplacé le brigadier général Charles O'Hara. S'approchant de la direction alliée, O'Hara tenta de se rendre à Rochambeau, mais le Français lui ordonna de s'approcher des Américains. En l'absence de Cornwallis, Washington ordonna à O'Hara de se rendre à Lincoln, qui lui servait désormais de commandant en second.

La capitulation étant terminée, l'armée de Cornwallis fut arrêtée plutôt que libérée sur parole. Peu de temps après, Cornwallis a été échangé contre Henry Laurens, ancien président du Congrès continental. Les combats à Yorktown ont coûté aux alliés 88 tués et 301 blessés. Les pertes britanniques étaient plus élevées et comprenaient 156 morts et 326 blessés. En outre, les 7 018 hommes restants de Cornwallis ont été faits prisonniers. La victoire à Yorktown fut le dernier engagement important de la révolution américaine et mit effectivement fin au conflit en faveur de l'américain.


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