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Polyphème le cyclope

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Polyphème, célèbre géant à un œil de la mythologie grecque, est apparu pour la première fois dans l’Odyssée d’Homère et est devenu un personnage récurrent dans la littérature classique et, par la suite, dans les traditions européennes.

Qui était Polyphemus?

Selon Homère, le géant était le fils de Poséidon, le dieu de la mer, et de la nymphe Thoosa. Il a habité l'île qui est maintenant connue sous le nom de Sicile avec d'autres géants anonymes et ayant des affections similaires. Tandis que les représentations contemporaines des Cyclopes assument un humanoïde avec un seul œil énorme, les portraits classiques et Renaissance de Polyphemus montrent un géant avec deux orbites vides dans lesquelles les organes oculaires de l'homme seraient, et un seul œil centré au-dessus d'eux.

Polyphème dans l'odyssée

En débarquant en Sicile, Ulysse et ses hommes ont découvert une grotte remplie de provisions et se sont mis à festoyer. C'était cependant la paire de Polyphemus. Quand le géant revint de pâturer ses moutons, il emprisonna les marins et commença à les dévorer systématiquement. Les Grecs ont compris cela non seulement comme une bonne histoire, mais aussi comme un horrible affront aux coutumes de l'hospitalité.

Ulysse a offert au géant une quantité de vin de son navire, ce qui permet à Polyphemus de se saouler. Avant de s'évanouir, le géant demande le nom d'Ulysse; l'aventurier rusé lui dit «Noman». Une fois que Polyphemus s'est endormi, Ulysse l'a aveuglé avec un bâton aiguisé qui brûlait dans le feu. Puis il ordonna à ses hommes de se lier au dessous du troupeau de Polyphème. Alors que le géant chercha aveuglément ses moutons pour s'assurer que les marins ne s'échappent pas, ils passent inaperçus à la liberté. Polyphème, trompé et aveuglé, a été laissé crier de l'injustice que «Noman» lui avait fait.

La blessure de son fils a obligé Poséidon à persécuter Ulysse en mer, prolongeant ainsi son périlleux voyage de retour.

Autres sources classiques

Le géant borgne devint un favori des poètes et des sculpteurs classiques, inspirant une pièce de théâtre d'Euripide («Le cyclope») et apparaissant dans l'Énéide de Virgile. Polyphemus est devenu un personnage de la très chère histoire d’Acis et de Galatée, où il pique pour une nymphe de la mer et tue finalement son prétendant. L'histoire a été popularisée par Ovid dans son Métamorphoses.

Une fin alternative au conte d'Ovide, trouvée Polyphème et Galatée mariés, de leur progéniture sont nés un certain nombre de races «sauvages», y compris les Celtes, les Gaulois et les Illyriens.

À la Renaissance et au-delà

Au travers d’Ovid, l’histoire de Polyphemus - du moins son rôle dans l’affaire amoureuse entre Acis et Galatea - est inspirée par la poésie, l’opéra, les statues et les peintures de toute l’Europe. En musique, on trouve un opéra de Haydn et une cantate de Haendel. Le géant a été peint dans un paysage par Poussin et une série d'œuvres de Gustave Moreau. Au 19ème siècle, Rodin réalise une série de sculptures en bronze à base de Polyphème. Ces créations artistiques créent un post-scriptum curieux et approprié à la carrière du monstre d’Homère, dont le nom signifie, après tout, «regorge de chansons et de légendes».


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