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La génération spontanée est-elle réelle?

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Pendant plusieurs siècles, on a cru que les organismes vivants pourraient spontanément provenir de matières non vivantes. Cette idée, connue sous le nom de génération spontanée, est maintenant connue pour être fausse. Parmi les défenseurs d'au moins certains aspects de la génération spontanée, il y avait des philosophes et des scientifiques bien respectés tels qu'Aristote, René Descartes, William Harvey et Isaac Newton. La génération spontanée était une notion répandue en raison du fait qu’elle semblait compatible avec les observations selon lesquelles un certain nombre d’organismes animaux proviendraient apparemment de sources non vivantes. La génération spontanée a été réfutée par la réalisation de plusieurs expériences scientifiques significatives.

Clés à emporter

  • La génération spontanée est l'idée que les organismes vivants peuvent spontanément provenir de matières non vivantes.
  • Au fil des ans, de grands esprits tels qu'Aristote et Isaac Newton ont défendu certains aspects de la génération spontanée, qui se sont tous révélés faux.
  • Francesco Redi a fait une expérience avec de la viande et des asticots et a conclu que les asticots ne venaient pas spontanément de la viande en décomposition.
  • Les expériences de Needham et de Spallanzani étaient des expériences supplémentaires menées pour aider à réfuter la génération spontanée.
  • L’expérience Pasteur est la plus célèbre des expériences conduites qui réfute la génération spontanée et acceptée par la majorité de la communauté scientifique. Pasteur a démontré que les bactéries apparaissant dans le bouillon ne résultent pas d’une génération spontanée.

Les animaux génèrent-ils spontanément?

Avant le milieu du 19e siècle, on croyait généralement que l'origine de certains animaux était d'origine non vivante. On pensait que les poux venaient de la saleté ou de la sueur. On pensait que les vers, les salamandres et les grenouilles étaient nés de la boue. Les asticots étaient dérivés de viande en décomposition, les pucerons et les coléoptères étant supposés provenir du blé, et les souris étaient générées à partir de vêtements souillés mélangés à des grains de blé. Bien que ces théories semblent assez ridicules, on pensait alors qu’elles constituaient des explications raisonnables sur la façon dont certains insectes et d’autres animaux ne semblaient provenir d’aucune autre matière vivante.

Débat spontané sur la génération

Tandis que la théorie populaire à travers l'histoire, la génération spontanée n'était pas sans critiques. Plusieurs scientifiques ont entrepris de réfuter cette théorie par des expérimentations scientifiques. Dans le même temps, d'autres scientifiques ont essayé de trouver des preuves à l'appui de la génération spontanée. Ce débat durerait des siècles.

Expérience Redi

En 1668, le scientifique et médecin italien Francesco Redi entreprit de réfuter l'hypothèse selon laquelle des vers étaient générés spontanément à partir de viande en décomposition. Il a soutenu que les asticots étaient le résultat de la ponte de mouches sur la viande exposée. Dans son expérience, Redi a placé la viande dans plusieurs bocaux. Certains bocaux ont été laissés découverts, d'autres recouverts de gaze et d'autres scellés avec un couvercle. Au fil du temps, la viande dans les bocaux non couverts et les bocaux recouverts de gaze se sont infestés de vers. Cependant, la viande dans les bocaux scellés n’avait pas de vers. Comme seule la viande accessible aux mouches avait des asticots, Redi a conclu que les asticots ne provenaient pas spontanément de la viande.

Expérience de Needham

En 1745, le biologiste et prêtre anglais John Needham entreprit de démontrer que les microbes, tels que les bactéries, résultaient d'une génération spontanée. Grâce à l'invention du microscope dans les années 1600 et aux améliorations apportées à son utilisation, les scientifiques ont pu observer des organismes microscopiques tels que des champignons, des bactéries et des protistes. Dans son expérience, Needham a chauffé du bouillon de poulet dans une fiole afin de tuer tout organisme vivant dans le bouillon. Il laissa le bouillon refroidir et le plaça dans une fiole scellée. Needham a également placé du bouillon non chauffé dans un autre récipient. Au fil du temps, le bouillon chauffé et le bouillon non chauffé contenaient des microbes. Needham était convaincu que son expérience avait prouvé la génération spontanée de microbes.

Expérience Spallanzani

En 1765, le biologiste et prêtre italien Lazzaro Spallanzani entreprit de démontrer que les microbes ne se généraient pas spontanément. Il a affirmé que les microbes sont capables de se déplacer dans les airs. Spallanzani pensait que des microbes étaient apparus dans l'expérience de Needham parce que le bouillon avait été exposé à l'air après avoir été bouilli mais avant que le flacon n'ait été scellé. Spallanzani a imaginé une expérience dans laquelle il a placé le bouillon dans une fiole, scellé la fiole et enlevé l'air de la fiole avant l'ébullition. Les résultats de son expérience ont montré qu’aucun microbe n’apparaissait dans le bouillon aussi longtemps qu’il restait dans son état fermé. S'il est apparu que les résultats de cette expérience avaient porté un coup dévastateur à l'idée de génération spontanée de microbes, Needham a fait valoir que c'était la suppression de l'air du ballon qui rendait la génération spontanée impossible.

Expérience Pasteur

En 1861, Louis Pasteur présenta des preuves qui mettraient pratiquement fin au débat. Il a conçu une expérience similaire à celle de Spallanzani, mais l'expérience de Pasteur a mis en place un moyen de filtrer les micro-organismes. Pasteur utilisait une fiole munie d'un long tube incurvé appelée fiole à col de cygne. Ce ballon permettait à l'air d'avoir accès au bouillon chauffé tout en piégeant la poussière contenant des spores bactériennes dans le col incurvé du tube. Les résultats de cette expérience ont montré qu’aucun microbe ne se développait dans le bouillon. Lorsque Pasteur a incliné le ballon sur son côté pour permettre au bouillon d'accéder au col incurvé du tube, puis a remis le ballon à la verticale, le bouillon est devenu contaminé et les bactéries se sont reproduites dans le bouillon. Des bactéries apparaissent également dans le bouillon si le flacon est brisé près du cou, ce qui permet d'exposer le bouillon à de l'air non filtré. Cette expérience a démontré que les bactéries apparaissant dans le bouillon ne sont pas le résultat d'une génération spontanée. La majorité de la communauté scientifique a examiné cette preuve concluante contre la génération spontanée et la preuve que les organismes vivants ne proviennent que d'organismes vivants.

Sources

  • Microscope, à travers le. "La génération spontanée était une théorie attrayante pour beaucoup de gens, mais a finalement été réfutée." À travers le microscope, www.microbiologytext.com/5th_ed/book/displayarticle/aid/27.


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